Koers zonder zorgen

Het wielerseizoen is afgelopen en dus zoeken veel profs een prettig oord op, weg van welke verplichting dan ook. Voor Marc de Maar is dat al jaren Curaçao. Tien jaar geleden kwam hij er voor het eerst en inmiddels heeft de geboren Assenaar een bijzonder band met het land. “Hier heb ik ooit het plezier in fietsen teruggevonden.” Nu doet De Maar iets terug. Als kersvers koersdirecteur van de Coral Estate Polar Classic, een mountainbikewedstrijd, haalde hij Pieter Weening en Danny van Poppel naar zijn eiland. Het is onderdeel van een missie: het versterken van de fietscultuur op Curaçao

Amstel Curaçao Race

Jarenlang was de Amstel Curaçao Race de traditionele seizoensafsluiter voor veel wielrenners. Grote namen als Alberto Contador, Chris Froome, Tom Dumoulin en Marcel Kittel reisden af naar Curaçao en de laatste editie werd gewonnen door niemand minder dan Niki Terpstra. Curaçao had aanzien, totdat organisatoren Leo van Vliet en Raymond Kerckhoffs vorig jaar besloten de stekker uit het evenement te trekken. De Maar twijfelde geen moment en besloot een alternatief te organiseren.

“De Amstel Race heeft veel teweeg gebracht bij lokale mensen en was ook een inspiratie voor jeugd om te gaan fietsen”, weet De Maar. Het grote doel van de renner van Roompot Oranje Peloton is om die inspiratiebron te zijn voor de jeugd. Dat is geen gemakkelijke opgave, want de wielercultuur op Curaçao staat onder druk. Naast het wegvallen van de Amstel Curaçao Race, wordt de Curaçaose Wielerbond (CWB) niet meer erkend door de UCI. Het land is te klein en dus mag De Maar, die zich liet naturaliseren tot Curaçaoënaar, niet meer uitkomen in zijn Curaçaose kampioenstrui.

Liefde voor Curaçao

DSC_0672 (Large)Juist daarom is De Maar vastberaden om zijn geliefde Curaçao een nieuw groots wielerevenement te bezorgen. “Ik denk dat wij het nog beter kunnen doen dan de Amstel Race”, klinkt het strijdbaar. “Mountainbiken is een totaal andere beleving. Je leert het eiland echt kennen. Het concept is wel vergelijkbaar. We halen profs naar dit evenement en dat geeft het cachet.”

De inmiddels 31-jarige wielrenner heeft veel te danken aan Curaçao. De Maar zat acht jaar geleden op het eiland toen hij een moeilijke periode doormaakte in zijn carrière. Blessures en het strakke profregime deden hem bijna besluiten om te stoppen met wielrennen, totdat hij op pad ging met lokale wielrenners. “Ze stopten onderweg voor een batido (een smoothie, red.), ze hadden een totaal andere benadering van de sport en dat was ik niet gewend. Ik zat jarenlang in een strak regime. Hier kwam ik erachter dat ik toch wel verliefd was op fietsen.”

De Maar zette zijn carrière voort en is nog steeds actief in het profpeloton. De liefde voor Curaçao is altijd gebleven. Liefde die De Maar terug wil betalen met een mountainbikewedstrijd waaraan internationale helden deelnemen waar lokale wielrenners naar op kunnen kijken – de beste inspiratiebron voor jonge fietsers.

Coral Estate Polar Classic

DSC_0752 (Large)De Coral Estate Polar Classic bestaat al negen jaar, maar dit is het eerste jaar dat er naast De Maar ook andere profrenners aan de start staan. De tiende editie begint over een klein uurtje als De Maar nog druk in overleg is. Er moet nog wat geregeld worden hier en daar en daar is De Maar verantwoordelijk voor in zijn nieuwe rol.

Het is warm, bloedheet zelfs als de renners zich rond drie uur opstellen achter de streep op de pier. Op de achtergrond kletsen golven tegen de rotsen. De start wordt met een paar minuten uitgesteld, het blijft tenslotte Curaçao. Alles mag hier een versnelling lager. Weening, Van Poppel en De Maar vormen de hagelnieuwe profklasse en staan klaar om zes rondes over vakantieresort Coral Estate te ploegen. Achter de profs kijken honderd deelnemers met grote ogen naar de gespierde kuiten voor zich.

Na ronde één komen De Maar, Weening en Van Poppel, in elkaars wiel, voor het eerst terug op de pier. De speaker schreeuwt in zijn microfoon dat de profs eraan komen en dat iedereen aan de kant moet. Door zijn enthousiasme weten sommige toeristen van gekkigheid niet meer wat ze moeten doen. Ze hebben geen idee wie ‘de profs’ zijn of wat zij aan het doen zijn. Een verstrooide Amerikaan besluit midden op het parcours te blijven staan en even om zich heen te kijken om zijn oriëntatie te hervinden. Weening kan niets anders doen dan zijn remmen volledig dichtknijpen. De Maar kijkt vol afgrijzen naar de verstrooide man, die waarschijnlijk op zoek is naar het strand.

Curaçao mag dan doorgaans graag een wat lager tempo aanhouden dan Nederlanders gewend zijn, de strijd om de zege is er eentje op het scherpst van de snede. Een ronde voor het einde probeert Weening weg te rijden bij zijn collega’s in zijn herkenbare houding: mond open, licht schuddend lichaam en hoofd schuin boven het stuur. Even is het alsof het hier gaat om een ritzege in de Tour de France.

De poging mislukt en even later legt Van Poppel zijn maten op de pijnbank met een ferme demarrage in de allerlaatste ronde. Hij mag juichend over de meet komen, terwijl De Maar zichtbaar gefrustreerd is. Al laat hij dat niet al te erg merken. Tot dit jaar won hij alle zeven edities waarin hij meedeed.

Koers zonder zorgen

Als het werk gedaan is, krijgen De Maar, Weening en Van Poppel snel een biertje in hun handen gedrukt van de sponsor. Van Poppel won dit jaar twee ritten in de Ronde van Wallonië en pakte als klap op de vuurpijl een etappe in de Vuelta a España. In dat rijtje mag nu ook deze Classic staan. “Dit is mijn eerst zege op de mountainbike”, lacht Van Poppel. “Als dit evenement doorgroeit, dan heb ik deze toch maar mooi gewonnen.”

“Je kunt hier echt prachtig mountainbiken. Wie weet wordt het net zo groot als de Amstel Curaçao Race.” Van Poppel komt volgend jaar graag terug voor de volgende editie. “Maar ik weet niet of Marc me nu nog wel uit gaat nodigen”, knipoogt de talentvolle sprinter.

Het bier en water vloeit rijkelijk en dat moet ook wel, want er isDSC_0681 (Large) het nodige vocht verloren gegaan tijdens de koers. “Door de hitte is je hartslag al heel snel heel hoog. Dan zit je bijna tegen het omslagpunt aan. Je kunt geen gas terugnemen”, legt Weening uit. “En het is natuurlijk ook wel leuk om elkaar een beetje pijn te doen”, grijnst de toekomstig ploeggenoot van De Maar bij Roompot.

Na de prijsuitreiking neemt Van Poppel neemt zijn vriendin op schoot. Het einde van een welverdiende vakantie. De Maar en Weening beginnen even verderop breedlachend aan een nieuw flesje pils. De avond begint te vallen over Curaçao als de zon in de zee zakt. De renners hebben hun fietstricots nog aan. Nagenietend van een koers zonder zorgen.

Publicatie: WielerUpdate

Geschreven door: